对《如何解题》思路的补充

1.前言

《如何解题》(《How to Solve it》)是波利亚的经典著作,列举了很多数学问题,总结了解决问题的主要思路和步骤,即定义问题,设计方案、实现、验证。虽然全书主要是以数学问题为例,但其思路适用于生活和学习的其他方面。比如在软件开发领域,我们通常也是按照这四步。首先收集客户需求、找到客户的痛点和要解决的问题,然后进行产品设计、架构设计和每个模块的详细设计,接下来就是编码实现和最终测试验证了。

这四步法的确非常有效,然而很多时候,现实世界的问题与纯粹的数学问题还是有很大差别的。最近读了一些其他这方面的书,也自己思考了很多,发现其实有三点是可以补充的。


2.三点补充

2.1 从现象到本质

以前我也曾有过类似得想法,就是感觉科学家与我们的工作有很大不同。比如我们在写代码时本质上是在“创建世界”,我们指定这个世界的一切结构、运行规律。但科学家本质上却是在做“逆向工程”,就像在用反汇编解构世界一样。在《Conceptual Blockbusting》一书中,作者提到了类似的观念。

所以其实,有时我们解决问题时并不是像解决数学问题一样直接,一开始就知道自己面对的问题。我们经常是从现象(Result)出发,要先分析出到底哪里有问题(Cause)。而且经常我们一开始发现的并不是根本原因(Root Cause),要顺着因果关系的链条一直找下去。

2.2 问题 vs. 目标

现实世界往往不像数学问题那样纯粹,做一道数学题可能只是为了好玩、锻炼大脑、打发时间,但也可能是为了应付老师和考试。现实世界也是一样的,我们要解决的问题背后,都是有一个最终目的的。这个目的可能很明显,也可能是隐含的。但最重要的一点就是,不要以为要解决的问题就是最终目标。

定义好问题后,往往解决问题的路有很多条,现实世界里问题的答案常常不止一个。这时想想你的目标是什么,就会对你的思路选择起到很大作用。而且目标是分长期和短期的,解决方案要综合考虑两者,不能牺牲其中一个太多。比如你要解决的问题是如何设计一款能吸引客户的XX产品,你的短期目标是尽快研发和推出一款产品来抢占市场,那么一个耗时耗力的方案可能不是一个选项。但如果你现在就很看重长期目标的话,可能一个快速但质量很一般的方案也不在考虑之内。

2.3 这是个问题吗?

在《Principles》一书中作者提到,解决问题时一般要问自己:这是一个问题吗?是否必须要解决吗?有没有办法绕过它?如果确实是问题,无法绕开的话,接下来要做的才是遵循《如何解题》里的思路去解决。很多时候,这种反问会帮我们避免浪费时间去解决一个错的问题。即便我们还是要解决这个问题,你也并没有浪费时间。这些反问能帮你更深地理解,为什么要解决这个问题,不解决的后果是什么。所以,下次当你面对一个问题时,试试这“灵魂三问”,能帮你亲身体会到它的威力。

《Conceptual Blockbusting》一书里也有类似的例子,作者设计过一种装置,结果发现是完全不需要的,他耗费时间精力却在解决一个根本不存在的问题!


3.总结:完整的解题思路

所以,把整个思路补全的话,应该是有时从现象入手找问题,有时直接拿到要解决的问题。在问题背后,明确自己的目标。在定义问题的过程中,思考是否真的是个要解决的问题。在此之后,按照《如何解题》一书的四步法,完成剩下的设计、实现、验证三步。

而且整个过程很可能不是一蹴而就,而是多次循环迭代的。比如根据设计甚至实现时的反馈,回头修正问题的定义,于测试驱动开发的反馈循环很像。从这一点上来看,解决数学问题、软件开发流程、以及现实世界中其他问题的解决,真的都是相通的。

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